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無人機飛平流層 商機大

世界新聞網October 8, 20191min
平流層是一個專屬的空域,不受天氣和商業客機的影響,如今更成為航空業和科技巨頭角力的新場域。這些科技巨頭表示,與 […]

平流層是一個專屬的空域,不受天氣和商業客機的影響,如今更成為航空業和科技巨頭角力的新場域。這些科技巨頭表示,與傳統衛星相比,在這裡飛行的太陽能無人機具有成本更低、操作更容易和部署更快速等優勢。 

空中巴士、波音和軟體銀行集團有志一同,均致力於開發平流層無人機,這種無人機能獨自飛行數月,在6萬呎甚至更高的地方拍攝照片,或是向地面傳輸網際網路服務。這些公司看中的是這項科技能夠創造出軍事或商業客戶市場。

但他們面對的挑戰當然不小,其中一個就是須設計出一種較輕、但機翼相對較長的無人機,以便在空氣稀薄的平流層中緩慢飛行時產生足夠的升力。這些公司還必須讓主管機關相信,這種無人機很安全。

另外,一些研究人員預計,新一代價格較低的小型衛星,也將能提供與平流層無人機類似的服務。

澳洲皇家墨爾本理工大學(RMIT)航天工程和航空資深講師魏爾德表示:「這些飛機必須又大又輕,本來就是很大的限制」,而在較低的大氣層中,「這種飛機結構較脆弱,同樣是個問題,那裡多變的天氣可能帶來危險」。

不過,研究公司NSR在去年的一份報告中說,包括平流層無人機、氣球和飛船在內的高空飛行器,未來10年有望帶來17億美元營收,並估計有大約40個開發案正在進行中。該機構稱,目前平流層飛機商業化的探索計畫比以往得到更充沛的資金支持。這類研發計畫最早從上世紀90年代就開始有人進行。

目前各家公司的發展狀況不一;空巴的無人機 Zephyr去年曾在美國亞利桑那州打破近26天最長無加油飛行紀錄,但今年3月在澳洲的試飛卻不幸失敗收場,空巴預定今年稍後再度試飛。社群媒體龍頭臉書也曾打造在平流層飛行的無人機Aquila,並成功完成兩次試飛,但該公司去年結束了這項計畫,表示其他航太公司也在開發類似的產品。當時臉書還說,將與空巴等其他公司合作開發這項技術。

波音公司也相當積極開發這個市場,子公司Aurora Flight Sciences春天時計畫要進行首航。該公司發言人拒絕透露計畫是否已如期進行, 但強調這是「仍在進行中的計畫」。

至於投資新科技毫不手軟的軟銀集團,子公司HAPSMobile在8月時表示已獲美國聯邦主管當局批准,將在夏威夷拉奈島的平流層試飛其HAWK 30無人機,希望可在明年3月底前完成計畫。HAWK 30的機翼有250呎,時速將近70哩,配有10個推進器。

HAPSMobile表示有和臉書合作,同時也投資Alphabet旗下高空氣球公司Loon,可說是多方押寶。Loon已取得肯亞一家電信公司的合約,將提供網路服務,計畫今年就開始提供這項服務。Loon發言人表示,Loon的氣球和HAPSMobile無人機未來不排除合作,提供網路服務。

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