今日是天文日 羅威爾天文台免費觀星

世界新聞網May 11, 20192min
【5月11日是「天文日」,羅威爾天文台免費入場,官網由此去】 羅威爾天文台(Lowell Observator […]

【5月11日是「天文日」,羅威爾天文台免費入場,官網由此去

羅威爾天文台(Lowell Observatory)位於亞利桑納州北部的旗竿市(Flagstaff)。亞利桑納州於1912年2月14日加入美國聯邦,是第48個、也是最後一個加入的本土州,別稱「情人節州」。

天文台建於1894年,由東岸富豪羅威爾(Percival Lowell,1855-1916)出資興建。羅威爾在哈佛大學修讀數學,他的家族在波士頓非常富有顯赫。踏入中年的羅威爾希望運用自己的財富和影響力,硏究火星和天文學。

▼天文台設施導覽▼

影片來源:YouTube羅威爾天文台頻道

1914年,他提出有比海王星更遠的星球存在,並稱之為「行星X」。可惜兩年後羅威爾中風去世,並葬在天文台附近的火星丘上(Mars Hill)。

尋找「行星X」的農家少年

尋找行星X的計畫在羅威爾逝世後曾短暫停止,至1927年,天文台再度得到其家族的資助,於1929年購買了一台13吋望遠鏡,而得以繼續下去。行星X終於在1930年被湯博(Clyde Tombaugh,1906-1997)發現,成為第九大行星的冥王星。

湯博來自堪薩斯州的農民家庭,沒錢讀大學,但自小熱愛天文學。他的第一台望遠鏡購自西爾斯百貨(Sears),但卻不能滿足19歲的湯博,於是他便動手製作望遠鏡。

1928年,22歳的湯博用汽車曲軸和乳油分離器,建造了9吋反光鏡望遠鏡,能準確地觀察木星和火星。湯博將這些紀錄寄給羅威爾天文台,而被聘為初級職員,負責尋找行星X。

天文台選址在旗竿市的火星丘上,高7250呎,少陰天,非常適合觀星。湯博的工作是負責使用那台先進的13吋望遠鏡,在同一空域拍攝兩張相隔六天的照片,來尋找行星X。

每一張底片包含多過15萬顆星,銀河空域的甚至有100萬顆。湯博要用上一星期才能完成比較兩張照片,而且每晚也要抵著寒冷,躲在沒有暖氣的觀星圓頂內,用一小時曝光拍攝夜空,是一項繁瑣艱苦的工作。

大約過了十個月,24歲的湯博在1930年2月18日終於找到行星X,天文台更向全球徵求新行星的稱號。「冥王」(Pluto)是希臘神話主宰陰間的神名,由一名英國女學生提出,切合這顆最遠離太陽即最黑暗的行星,加上冥王英文名字的頭兩個字母「PL」,和羅威爾的姓名簡稱相同,於是脫穎而出。


1930年,湯博在這個觀察台發現冥王星。

1930年,湯博在這個觀察台發現冥王星。

值得一提是2006年冥王星被貶為矮行星,而不再屬於行星系列。

黃松木觀望塔 肉眼也可觀賞繁星

天文台日夜都有導賞團,夜間(除了周日)還有觀星團(晚上9時至9時30分)和開放給公眾使用的觀星望遠鏡,包括1895年建造、羅威爾用來觀察火星的24吋克拉克望遠鏡(Clark Telescope)。

這台富歷史價值的望遠鏡,用上一年時間製造,造價高達2萬美元,當年是非常先進和準確的儀器。而放置這台望遠鏡的觀望塔不是現代的半球型,而是用天文台附近的黃松木建成的圓桶型塔,由當地製造自行車的塞克斯兩兄弟(Sykes Brothers)設計。


黃松木建造的圓桶型塔,有別於現代的半球形塔。

黃松木建造的圓桶型塔,有別於現代的半球形塔。

觀星時,要向外打開塔頂的松木方葉,但木方葉不能抵擋強風,當風速超過15哩,便不能打開使用。要轉動這個8噸重的木塔頂,就要靠牆上面24個汽車輪胎,用人手透過繩索和滑輪操作。遮蓋尋星鏡鏡頭的蓋子,看上去就像一個大型煮食用的平底煎鍋。

克拉克望遠鏡曾幫助阿波羅號的太空人在升空前,了解月球的地形。從它得來的天文觀測,更證實宇宙一直向外擴張的事實,還有哈雷彗星的周期活動,和留下重要的數據去找尋冥王星。雖然是124年前的設計,但令人有「只要你能想像,我們便能建造」的感覺。


戶外擺放望遠鏡讓參觀者使用,並有職員講解。

戶外擺放望遠鏡讓參觀者使用,並有職員講解。

因為是高山地區,夜間參觀天文台,建議攜帶禦寒衣物。除了冥王星發現塔(Pluto Discovery Telescope),所有建築物都有無障礙設施。

若對觀星有興趣,夜間活動是非常值得參加的。為了防止光害,天文台的路燈都有特別設計,光源有上蓋而只照向地下,以減少散射光,而且只設置在有需要照明的地方。天文台使用比較狹窄的光譜光源,例如減少藍光、甚至綠光光譜,防止污染黑夜天空,令人用肉眼也可以觀看到美麗的星空。


設有上蓋的路燈,只照向地面,減少光害。

設有上蓋的路燈,只照向地面,減少光害。

站在火星丘上,可以眺望山下的旗竿市,旅遊業是這個人口約7萬人的城市最重要的收入。據統計每年有500萬留宿旅客到訪,而天文台每月就有超過1萬人入場參觀。

天文台並不只有歷史,時至今日仍有持續開創性硏究,例如最新添置的4.3公尺探索頻道望遠鏡。由2018年秋季開始,天文台開發可能是世上最大的開放式觀星瞭望台,占地約5000平方呎,並提供多台望遠鏡給公眾使用,包括一台32吋多布森望遠鏡(Dobsonian Telescope)觀察深空天體,在今年春季投入服務。

註:天文日(今年為5月11日)免費入場。平時開放時間為周一至周六上午10時至晚10時,成人17元,5至17歲10元;周日上午10時至下午5時,成人12元,5至17歲6元。

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